Raison d’être: Est-il nécessaire de vouloir bâtir une cathédrale pour donner un sens à son travail?

C’est entendu, notre époque est en recherche de sens, du moins c’est ce qu’on répète à l’envi aussi bien dans les entreprises que dans la société dans son ensemble. L’absence de sens conduit au désengagement et les directions des ressources humaines des grandes entreprises sont lancées dans une grande course pour « recréer du sens » sous la houlette de dirigeants visionnaires. L’idée est qu’une vision ambitieuse, une noble raison d’être, un grand récit, donneront un sens aux âmes en errance. Cette idée est bien traduite par une fable fameuse, celle du tailleur de pierre qui construit une cathédrale, motivé par quelque chose de plus grand que lui. Toute séduisante qu’elle soit, cette fable joue pourtant sur des ressorts très contestables et le fait qu’elle soit devenue une référence obligée des séminaires de motivation est regrettable. Non, il n’est pas nécessaire de bâtir une cathédrale pour donner un sens à son travail.

La fable est connue: un voyageur arrive sur le chantier d’une cathédrale. Il avise un ouvrier et lui demande ce qu’il fait. « Je taille des pierres » répond-il sans enthousiasme. Il avis un second ouvrier et lui pose la même question. « Je construis un mur » répond celui-ci. Enfin, il avise un troisième ouvrier et lui pose aussi la question. « Je bâtis une cathédrale! » répond-il avec enthousiasme. Cette fable est une légende urbaine, faussement attribuée à Charles Péguy. Elle est devenue une référence de tous les programmes de motivation et de nombreux coaches. Elle aussi évoquée par le neuropsychiatre Boris Cyrulnik dans son ouvrage Parler d’amour au bord du gouffre qui en fait la lecture suivante: « Le caillou dépourvu de sens soumet le malheureux au réel, à l’immédiat qui ne donne rien d’autre à comprendre que le poids du maillet et la souffrance du coup. Alors que celui qui a une cathédrale dans la tête transfigure le caillou, il éprouve un sentiment d’élévation et de beauté que provoque l’image de la cathédrale dont il est déjà fier. »

Un dualisme irréel

Étrange pensée dualiste qui veut qu’entre le caillou et la cathédrale il n’y ait rien. Que le caillou soit dépourvu de sens, c’est une évidence; mais ce n’est pas de caillou dont il est question ici, c’est du travail de l’homme sur le caillou. Un ouvrier peut évidemment éprouver « un sentiment d’élévation et de beauté que provoque l’image de la cathédrale dont il est déjà fier » mais est-ce nécessaire pour qu’il donne un sens à son travail? Rien n’est moins sûr, car pourquoi ce travail ne pourrait-il pas avoir un sens en lui-même? Pourquoi le sens de notre travail devrait-il nécessairement venir de l’extérieur, comme une sorte de supplément d’âme? Ce sens peut parfaitement venir du travail lui-même: le plaisir du geste, la satisfaction de réussir le découpage de la pierre, de s’améliorer de jour en jour, de maîtriser une technique complexe, d’être reconnu par ses pairs ou ses clients pour la qualité de son travail, le plaisir de travailler au sein d’une équipe et de la voir fonctionner et accomplir un résultat collectif, si bassement matériel qu’il soit jugé par les professeurs de morale. J’ai moi-même souvent éprouvé ce sentiment indéfinissable de grande satisfaction dans des tâches par ailleurs assez prosaïques. Et donc, entre le caillou dépourvu de sens et la cathédrale qui peut en fournir un se trouve le travail qui en fournit de par sa nature même. L’homme n’est donc pas condamné à choisir entre la misère du caillou et l’exaltation de la cathédrale.

Inatteignable (Cathédrale Notre-Dame de Paris, source Wikipedia)

D’ailleurs on se rappelle sans doute une citation qui ressemble fort à notre fable. Elle est attribuée à Saint-Exupéry (mais probablement apocryphe) qui écrit: « Si tu veux construire un bateau, ne rassemble pas tes hommes et femmes pour leur donner des ordres, pour expliquer chaque détail, pour leur dire où trouver chaque chose. Si tu veux construire un bateau, fais naître dans le cœur de tes hommes et femmes le désir de la mer. » C’est joli mais c’est incompréhensible. Si tu veux construire un bateau, trouve de bons ouvriers et un bon architecte, pas des rêveurs. La naïveté romantique est certainement plaisante, la phrase est jolie, et le poète a le droit de glorifier les rêveurs, mais retrouver ce type de citation dans des écrits de management est pour le moins inquiétant. Celui qui veut construire un bateau serait bien avisé de ne pas s’en inspirer sinon je ne monterais pas dans celui-ci.

Une hiérarchie de valeurs anti-humaniste

Il y a une seconde dimension problématique dans la fable de la cathédrale. C’est que bien évidemment on parle d’une cathédrale, et pas d’une boulangerie ou d’un égout. Imaginez qu’elle se termine avec un ouvrier qui énonce fièrement: « Moi, Monsieur, je construis un égout! » Elle tomberait sans doute à plat. On ne peut être fier de construire un égout enfin voyons! Elle fonctionne parce qu’implicitement, nous avons une hiérarchie de valeurs qui place une cathédrale très haut dessus d’autres bâtiments, notamment ceux du monde dit « matériel » comme une boulangerie, ou pire encore des égouts ou des urinoirs. Il y a ici un vilain petit modèle mental sous-jacent d’une hiérarchie des respectabilités: bâtir une cathédrale c’est plus noble que bâtir une boulangerie, et ce parce que le spirituel est supérieur au matériel. Plus que cela, le monde marchand et matériel ne peut aucunement être spirituel, il est donc moralement inférieur. Le modèle mental qui sépare les deux, et les hiérarchise, n’est pourtant rien d’autre que cela, un modèle mental, c’est-à-dire une croyance. Elle est légitime, mais elle n’est pas universelle; elle donc contestable d’ailleurs quiconque le connaît sait que le monde marchand et « matériel » est très spirituel. Avec son air de fausse évidence, ce qu’on essaie de nous imposer avec cette fable, c’est une façon hiérarchisée et moralisante de voir le monde. C’est une vision héritée de l’ancien régime, un régime d’ordre et de castes, de nobles et d’ignobles. Le malheureux ouvrier serait soumis au réel, mais est-ce pire que d’être soumis à l’irréel, à supposer qu’il soit soumis à quelque chose?

Misère du constructeur de cathédrale

La troisième dimension problématique de cette fable c’est qu’on peut œuvrer à la construction d’une cathédrale et pourtant être misérable, notamment si les conditions de travail sont mauvaises. Je ne crois pas que les esclaves qui ont construit le pont du Gard, une des merveilles du monde, aient éprouvé « un sentiment d’élévation et de beauté » dans leur travail, et si ça avait été un édifice religieux ça n’aurait rien changé à leur misère. Nombre de mes étudiants sont partis rejoindre des ONG pleins de nobles ambitions, de belles cathédrales en construction, pour en revenir dégoûtés par ce qu’ils ont vu sur le terrain, et nous connaissons tous des cadres travaillant dans de belles entreprises à la raison d’être évangéliquement irréprochable qui pourtant ne sont pas heureux. À l’inverse, Morning Star, l’entreprise citée en exemple par Frédéric Laloux dans son ouvrage Reinventing organizations comme un modèle où l’engagement des collaborateurs est très élevé et la satisfaction au travail très forte, produit… de la purée de tomates. On peut être un tailleur de pierre, voir un casseur de cailloux ou un producteur de purée de tomate heureux et épanoui, avec un travail qui a un véritable sens, sans avoir de cathédrale en tête. Construire un mur pour garder des vaches peut avoir autant de sens que construire une cathédrale. Il n’y a aucune raison de penser que l’un est nécessairement moralement supérieur à l’autre, même si nous avons été formés, et déformés, à penser le contraire.

Il ne s’agit pas de dire qu’il ne faut jamais mobiliser les gens sur un projet ambitieux, sur quelque chose qui les dépasse. Il y a bien-sûr des cas où la cathédrale peut être vecteur d’ambition. On l’a vu avec l’engagement dans la Résistance ou avec la mobilisation des personnels soignants au plus fort de la crise de la Covid. Sans doute, avoir « une cathédrale dans la tête transfigure le caillou », mais il est faux de dire que seul l’objectif de la cathédrale donne un sens au travail sur le caillou ou que cette transfiguration est nécessaire pour créer du sens. Mais tout le monde n’est pas motivé par la même chose. Certains rejoindront une organisation en raison du noble but qu’elle poursuit, c’est notamment le cas du secteur associatif. Vous vous engagez avec les Restaurants du cœur parce que distribuer des repas à des gens qui ont faim a un sens pour vous, c’est votre cathédrale. D’autres s’épanouiront dans une équipe commerciale où règne une forte émulation et où l’obtention d’un contrat procure joie et fierté, sans que le produit ou service vendu ne soit considéré comme ayant la moindre valeur métaphysique. Les légions de responsables de ressources humaines qui se débattent pour créer une noble raison d’être, une cathédrale, en pensant que cela résoudra le problème du désengagement de leurs collaborateurs doivent s’attendre à de cruelles désillusions.

Retour vers soi-même

Le sens de notre travail est important mais il n’est pas nécessaire d’aller le chercher à l’extérieur de nous-mêmes par une recherche transcendantale, un supplément d’âme. Penser que notre travail ne peut avoir de sens que lorsqu’on bâtit une cathédrale c’est nous condamner à la misère morale car il se construit peu de cathédrales. C’est un impératif épuisant, un idéal inatteignable et donc destructeur. C’est voir l’homme comme un simple moyen d’atteindre une fin idéale au lieu de le voir comme une fin. C’est une vision anti-humaniste. Et comme l’humanisme, il faut au contraire opérer un grand retour de l’extérieur vers l’intérieur et permettre à chacun de donner le sens qu’il souhaite à son action, et de cocréer ce sens collectivement, sans considérer comme une nécessité que cela passe par une cathédrale.

Sur le même sujet, lire mes articles précédents:

12 réponses à “Raison d’être: Est-il nécessaire de vouloir bâtir une cathédrale pour donner un sens à son travail?

  1. Merci de démystifier le marketing publicitaire (et donc manipulatoire) qui se cache derrière de nombreuses promotion à entreprendre.

    Après le business du coaching (qui a bien nourri les écoles), le business de l’entrepreneuriat-qui-a-du-sens recapitalise sur le vide existentiel de nos concitoyens.

    Le vide managérial d’entreprises boursicotées et ultra numérisées est aussi un bon déclencheur.

    la transition entrepreneuriale réelle offre heureusement de plus belles perspective !

  2. Bonjour
    Votre rapport au travail m’intéresse beaucoup car c’est le cœur de mon activité d’ergologue . J’ai découvert avec un très grand intérêt vos écrits sur les modèles mentaux et le processus d’effectuation.
    Merci pour votre regard.
    Bien à bous

  3. Béatrix Geais-Detours

    Bonjour,
    J’ai eu peur en lisant le titre de votre article!!….Je suis rassurée en le terminant. Je suis d’accord à 100%.
    Cordialement

  4. « eloge du carburateur » et autres livres de matthew Craford

  5. Bonjour,
    Tout d’abord je vous remercie amplement pour vos articles qui m’éclairent régulièrement sur le fonctionnement de nos organisations.
    Je voulais savoir si vos articles sont disponibles en version anglaise afin de les partager avec mes collègues?
    Cordialement.

  6. Un ingénieur

    Bonjour,
    Merci pour cet article encore une fois très éclairant et dans la critique constructive de nos mauvais « réflexes ».
    A la lecture je me suis demandé si la cathédrale n’avait pas également un autre biais : la difficulté à terminer le travail. Il est facile de se contenter de ce qu’on a accompli quand on taille un caillou, tandis que lorsqu’on œuvre pour une cathédrale on n’est jamais très sûr que notre travail soit à la hauteur de la perfection imaginée et de son enjeu écrasant. Les grands projets industriels sont souvent perturbés dans leur coût et leur planning par cette peur collective de « finir ». Serais-ce lié au poids symbolique de la cathédrale ?

    • Merci, excellent point! C’est à ça que je fais allusion quand je parle d’idéal inatteignable qui nous fais nous sentir médiocres… C’est l’horreur de la pensée idéaliste…

  7. merci et bravo pour cet article. Je précise au passage, de ma maigre expérience de salarié, que le manque de sens vient beaucoup plus souvent, non pas de l’absence de vision, ou de cathédrale fédératrice, mais des mauvaises habitudes de travail, procédurières, bureaucratiques, et de la mauvaise connaissance de ce que signifie manager. Le sens vient d’abord de l’utilité, et tout ce qui empêche d’être directement utile casse du sens, au quotidien.
    Faire des petites choses absurdes chaque détruit le sens bien plus sûrement que l’absence de grands desseins, ou de visions grandioses. y compris sur le plan relationnel car cet absurde du quotidien, accepté, casse aussi la discussion authentique et véritable. Un truc qui ne sert à rien, c’est un truc qui ne sert à rien. Quand on continue à le faire, on se sent con, et on trouve les autres cons.

  8. Bonjour,
    Votre article est très révélateur des questions que se posent de plus en plus de « travailleurs » dont je fais partie. Remise en question, reconversion, démission, transformation… ça fait peur et la peur immobilise. Et effectivement comme vous le répondez dans un commentaire précédent, ça coute cher ! (combien d’entre nous ne s’en aperçoivent que sur leur lit de mort…)
    Après être passé par tous ces états et avoir cherché à l’extérieur un bonheur impossible (puisque n’existant pas à l’extérieur !), je me suis lancé dans une reconversion pour pratiquer un métier en accord avec mes « talents profonds », ceux que je n’ai pu aller chercher qu’à l’intérieur, donc un choix fait pour les bonnes raisons.
    Pourtant j’aimais bien ce que je faisais, dans un univers moderne (internet) avec des jeunes pleins de fougue… mais quand on fini par ne plus supporter les inconvénients et contraintes d’un travail (il y en a toujours), c’est que celui-ci n’était pas vraiment vecteur de bonheur et de liberté au final.
    Certains l’apprennent au bout d’une semaine, moi il m’aura fallu 10 ans… à chacun son rythme, sa course vers le bonheur !